Sự khác biệt giữa một trường đại học và một trường cao đẳng ở Mỹ có thể không phải lúc nào cũng rõ ràng đối với những sinh viên lớn lên ở những nơi khác trên thế giới. Từ "đại học" không có ý nghĩa tương tự ở mọi quốc gia, điều này có thể gây nhầm lẫn cho sinh viên quốc tế tiềm năng quan tâm đến việc học tập tại Hoa Kỳ.
Thông thường, các trường có "đại học" trong tên của họ là các tổ chức nhỏ hơn nhấn mạnh giáo dục đại học, Johanna Fishbein, người đứng đầu đại học tư vấn tại trường đại học quốc tế của trường đại học thế giới Đông Nam Á, một trường quốc tế, cho biết qua email. Đây không phải là một quy tắc nghiêm ngặt, vì có một số ngoại lệ.
Một số trường cao đẳng, được gọi là trường cao đẳng nghệ thuật tự do , cung cấp cho sinh viên một nền giáo dục trong một loạt các lĩnh vực học tập như trái ngược với việc họ chuyên đầu trong một chủ đề cụ thể.
Một quan niệm sai lầm phổ biến khác là các trường có "đại học" trong tên của họ không cung cấp nhiều cơ hội nghiên cứu, Fishbein, người giữ chức chủ tịch Hiệp hội quốc tế về tư vấn tuyển sinh đại học cho biết. Nhưng, ví dụ, 65 phần trăm học sinh Franklin và Marshall tham gia vào nghiên cứu trước khi tốt nghiệp, Mankus nói.

Một loại trường học ở Mỹ với "đại học" trong tên của nó là một trường cao đẳng cộng đồng . Đây là các trường hai năm cấp bằng liên kết và chứng chỉ liên quan đến nghề nghiệp. Các trường cao đẳng cộng đồng khác nhau về quy mô tuyển sinh - một số trường lớn, mặc dù có "đại học" trong tên của họ.

Một số sinh viên bắt đầu học tại một trường cao đẳng cộng đồng và sau đó chuyển sang một trường đại học bốn năm hoặc đại học để hoàn thành bằng cử nhân.